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Chile: mi emotivo viaje por el estrecho de Magallanes y “la ruta marítima más asombrosa del mundo”

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Chile: mi emotivo viaje por el estrecho de Magallanes y “la ruta marítima más asombrosa del mundo”

Chile: mi emotivo viaje por el estrecho de Magallanes y “la ruta marítima más asombrosa del mundo”

Punta Arenas. 23 diciembre 2020. Cuando era niño, mi abuelo Alfred Downes solía hablar sobre el viaje de 128 días que hizo en 1949 a bordo del Pamir. La famosa barca de cuatro mástiles, un barco alemán Flying P-Liner, navegaba desde Port Elizabeth en Adelaide, Australia, hasta la ciudad de Falmouth en Cornwall, Inglaterra, llena con 60.000 sacos de grano australiano.

Era el último viaje de la barca a través de los mares tormentosos del Pasaje Drake, y sería la última vez que un velero comercial rodeaba el Cabo de Hornos en el sur de Chile.

Para conmemorar el 70 aniversario del viaje de mi abuelo y el próximo 500 aniversario del descubrimiento de la ruta marítima del Estrecho de Magallanes que separa el extremo sur de América del Sur con el archipiélago de Tierra del Fuego de Chile, abordé el crucero de expedición Ventus Australis en Punta Arenas, Chile. .

Siempre había querido ver algunos de los paisajes de los que hablaba mi abuelo, y aunque era imposible replicar su odisea de cuatro meses, mi excursión de cuatro noches me dejó seguir el espíritu de su aventura, llevándome a través de los estrechos fiordos del Estrecho. que navegó alrededor y luego hacia el sur hasta el punto culminante de su viaje: el peligroso cabo de Hornos que permaneció con él por el resto de su vida.

El autor James Clark viajó por el Estrecho de Magallanes casi 500 años después del descubrimiento de la ruta marítima (Crédito: James Clark)

Mi abuelo se fue de Australia cuando tenía 20 años en el Pamir y nunca regresó a casa. Durante mucho tiempo había soñado con dejar Australia, ya que su relación con su padre no era feliz.

Su padre quería que se casara con una chica de su ciudad natal en los suburbios de Adelaide y trabajara en la granja familiar.

En cambio, quería comenzar una nueva vida en Inglaterra. Era un país del que sabía poco, pero siempre le había fascinado su historia como escolar.

Cuando surgió la oportunidad de unirse al Pamir por cortesía de un amigo de la familia, mi abuelo rápidamente aceptó y abordó el barco tres días después junto con otros 33 miembros de la tripulación.

Trabajó turnos de 18 horas y pasó sus días limpiando y fregando la terraza, ayudando en la cocina y vaciando los inodoros. Odiaba tanto el trabajo que mientras otros miembros de la tripulación se estaban apuntando para el viaje de regreso de 128 días de regreso a Australia, desembarcó y se dirigió directamente a la ciudad de Wymondham en Norfolk.

Había escuchado rumores de que había oportunidades para los agricultores en la campiña ondulada de la ciudad comercial, y vivió allí durante 54 años hasta que murió en 2003.

Lo único que a mi abuelo le encantó del viaje fue ver el remoto archipiélago de Tierra del Fuego que protege al Estrecho de Magallanes del océano, respirar el aire antártico profundamente en sus pulmones y sentir la brisa helada que sopla en su rostro.

“Era como en ningún otro lugar de la Tierra y muy lejos de mi vida trabajando en la granja seca y árida de mi padre”, me dijo cuando yo era un niño de 10 años, con una mirada de asombro en sus ojos. “Ni una sola cosa me recordaba a mi hogar. Me sentí perdido y asustado, pero libre “.

En 1949, el abuelo del autor se embarcó en un viaje de 26.000 km a bordo del Pamir (que se muestra aquí en 1947) desde Australia a Inglaterra (Crédito: Trinity Mirror / Mirrorpix / Alamy)
Setenta años después, llegué a Punta Arenas y deambulé por la plaza principal de la ciudad, la Plaza de Armas.
 Una estatua de bronce de Fernando de Magallanes, el primer europeo en navegar por el estrecho del mismo nombre en 1520 durante su viaje global de circunnavegación, se eleva sobre un cañón.
El explorador portugués navegó cerca de la ciudad actual, ubicada cerca del tramo más al sur de la región de la Patagonia de Chile, y, como lo demuestra la decoloración de sus botas de bronce, ahora se considera de buena suerte para los que embarcan tocar los dedos de los pies de Magallanes antes de seguir en sus pasos y su viaje por su estrecho.

Durante casi 400 años, el Estrecho de Magallanes fue la ruta principal para los barcos que viajaban entre los océanos Atlántico y Pacífico.

A pesar de su estrecho pasaje de 600 km de largo a través de una red agrupada de islas y fiordos, se pensó que era una ruta más rápida y segura que rodear el Cabo de Hornos hacia el sur y entrar en el infame y turbulento Pasaje de Drake que separa el Cabo de Hornos y las Islas Shetland del Sur de la Antártida.

Lo último es bueno, ya que primero pasas a la historia

La finalización del Canal de Panamá en 1914 provocó que el tráfico marítimo a través del Estrecho se redujera significativamente, pero a diferencia de los barcos de vapor, los barcos de vela que venían de Australia tenían dificultades para acceder a la entrada occidental del Canal debido a su ubicación en medio de un notorio cinturón de estancamiento.

Pero debido a los 114 m de eslora y 14 m de manga del Pamir, la gigantesca barca con casco de acero era demasiado grande para navegar a través del sinuoso Estrecho.

Así, mi abuelo no tuvo más remedio que bordear los bordes del estrecho y las islas de Tierra del Fuego y rodear el Cabo de Hornos.

Estaba bastante orgulloso de que él y sus compañeros de tripulación fueran los últimos marineros comerciales en hacerlo, y dijo: “Lo último es bueno, ya que el primero pasa a la historia”.

 

El autor James Clark de pie al pie del monumento a los muchos marineros que han perdido la vida al intentar ‘dar la vuelta al Cabo’ (Crédito: Ben Sayer)

Bebí un pisco sour cuando la tripulación del Ventus Australis levó anclas en Punta Arenas. La diferencia entre la experiencia de mi abuelo y la mía no se me escapó: si navegar 26.000 km a través de algunos de los mares más tormentosos del mundo era como escalar el Monte Everest para un marinero, mi crucero era como subirme a los hombros de un sherpa para llevarme a la parte superior.

Las luces de Punta Arenas se apagaron cuando entramos en los canales laberínticos del Estrecho. El cielo pronto se volvió negro y todo lo que pude sentir fue el movimiento del barco sobre las olas. Mi abuelo había hablado de largas noches de oscuridad y soledad en alta mar. Le había resultado difícil dejar atrás a su madre y sus hermanas, pero nunca cuestionó su decisión de comenzar una nueva vida en una nueva tierra en sus propios términos.

A la mañana siguiente, temprano, abordé un pequeño Zodiac inflable y conduje hasta las costas rocosas de la bahía de Ainsworth. El largo fiordo está rodeado por un bosque subpolar y se encuentra debajo de los imponentes picos blancos del glaciar Marinelli. Mientras nos acercábamos a los casquetes polares, me sorprendió la belleza del lugar. El sol se reflejaba en el glaciar y el mar estaba tan claro que podría haberse confundido con agua potable.

Ya es hora de que experimentes el momento de la Patagonia, solo cállate

Pasé dos horas caminando por la cresta de un lago glacial, pasando arroyos turquesas y cascadas. El puro silencio del lugar era mágico. Mi abuelo recordaba a menudo el silencio de la región, un fenómeno que describió como “El momento de la Patagonia”. Cuando era niña, esta noción me había resultado difícil de comprender, pero de adulta, me encantaba. Siempre que hablaba sobre él y mi abuelo quería que me callara, me miraba con severidad y decía: “Ya es hora de que experimentes El Momento Patagonia. Cállate.” Ainsworth Bay fue la primera vez en mi vida que experimenté un silencio total, y no pude evitar pensar en él.

Situada en el Estrecho de Magallanes, la bahía de Ainsworth está marcada por un largo fiordo y rodeada por un bosque subpolar (Crédito: James Clark)

Más tarde esa tarde, saltamos de nuevo al Zodiac y viajamos por mares mucho más agitados para observar pingüinos de Magallanes en los islotes Tuckers.

A mi abuelo le gustaba recordar una isla rocosa de la Patagonia cubierta de pingüinos que veía desde la cubierta del Pamir. Describió a los pájaros como ‘cosas malolientes y de aspecto divertido’ y, a menudo, bromeaba sobre comerlos.

Los 4.000 pingüinos que habitan en Tuckers hoy parecían bastante contentos cuando el cielo se volvió gris oscuro y comenzó a llover.

Sonreí para mí mismo mientras observaba a los pingüinos jugar, preguntándome si eran parientes lejanos de aquellos que mi abuelo había visto hace 70 años.

Cuando nos acercábamos al Glaciar Pia a la mañana siguiente y a un paisaje espectacular conocido como Glacier Alley, recordé a mi abuelo hablando con entusiasmo sobre un espectacular tramo de agua en medio de las islas de Tierra del Fuego llenas de campos de hielo y “enormes trozos de hielo entre montañas”

. Fue solo mucho más tarde en la vida que supo que estas formaciones tenían un nombre: glaciares.

Cada vez que el Pamir pasaba por uno de estos ‘trozos de hielo’, recordaba que la tripulación paraba lo que estaban haciendo para contemplar la espectacular escena. Debió sentirse de otro mundo para ellos.

“¡Fue el sitio más asombroso!” me dijo una mañana de Navidad cuando tenía ocho años mientras miraba por la ventana de mi habitación un carámbano colgando. “Nunca había visto un glaciar antes. No los teníamos en Adelaide “.

El abuelo del autor trabajó 18 horas al día a bordo del Pamir (que se muestra aquí en 1959), pero se detuvo para observar pingüinos y glaciares cerca de la Patagonia (Crédito: United Archives GmbH / Alamy)

Congelado en la esquina noroeste del canal Beagle, el glaciar Pia fue una vez un trozo de hielo de 14 kilómetros cuadrados y ahora se ha reducido a unos 7 kilómetros cuadrados. Mientras deambulaba cerca del glaciar y subía a lo alto de la Cordillera de Darwin, los sonidos del hielo arrancando el glaciar y cayendo en picado hacia el mar rompieron el silencio.

Me sentí un poco tramposo mientras permanecía a bordo esa tarde en el calor y observaba un glaciar gigante tras otro. Mi abuelo solía hablar de sentarse en cubierta con una bebida en una mano para mantenerse caliente y un cigarrillo en la otra mientras inhalaba aire helado.

Mientras nuestro barco navegaba alrededor de trozos de hielo flotantes, vi como una pequeña manada de delfines nadaba junto a nosotros. Más tarde, vi una ballena, a solo 20 m del barco, rociando agua 1 m en el aire como un géiser en explosión.

Era como en ningún otro lugar de la tierra

Al final de Glacier Alley, viramos hacia el sureste y nos dirigimos hacia el punto culminante de los viajes de mi abuelo y el mío: el Cabo de Hornos.

El Pamir tuvo que acercarse a este promontorio rocoso desafiando el Pasaje Drake , cuyos frecuentes vientos huracanados y marejadas de 10 pisos han provocado el hundimiento de cientos de barcos, e inspiraron a Charles Darwin, Herman Melville y Jules Verne a escribir sobre su furia.

Congelado en la esquina noroeste del Canal Beagle, el glaciar Pia fue una vez un trozo de hielo de 14 kilómetros cuadrados y ahora se ha reducido a alrededor de 7 kilómetros cuadrados (Crédito: James Clark)

Sabía que nos estábamos acercando cuando me desperté bruscamente a las 04:30 cuando el barco comenzó a rodar sobre grandes olas.

Incluso a bordo de un crucero, las aguas alrededor del Pasaje Drake todavía se conocen como una de las rutas marítimas más peligrosas del mundo. Luché por entrar en la ducha mientras el barco se inclinaba, y un fuerte golpe en las costillas por la fuerte corriente me ayudó a despertarme.

Debido a las erráticas condiciones climáticas de la zona, muchos cruceros no pueden aterrizar en el Cabo de Hornos.

De hecho, cuando el Pamir se acercó al Cabo en 1949, mi abuelo y otros miembros de la tripulación pasaron la mañana quitando nieve de la cubierta del barco.

Pero cuando el viento se calmó lo suficiente como para que finalmente pudiéramos llegar a salvo al Cabo en el Zodiac, pude sentir a mi abuelo sonriéndome.

La lluvia, el granizo y el viento me azotaron la cara cuando aterrizamos en el Cabo de Hornos. Subí las rocas hacia un faro, una pequeña capilla y una escultura gigante que conmemoraba a los miles de marineros que habían muerto intentando “dar la vuelta al Cabo”.

El Pamir no aterrizó en el Cabo de Hornos, pero mi abuelo nunca olvidó lo que describió como una roca de ‘aspecto maligno’ en la isla que lo miraba desde el barco.
“Demasiados habían muerto allí antes que yo, haciendo exactamente lo que estaba haciendo”, me dijo una vez. “Tenía muchas ganas de alejarme del Cabo de Hornos lo más rápido posible y no tenía la menor intención de volver”.

Sin embargo, aquí estaba mirando fijamente el paisaje irregular que había inspirado a mi abuelo a seguir navegando, seguir viviendo y nunca mirar atrás. Me pregunté qué habría pensado él de que yo intentara seguir su estela, y volví a subir al Zodiac, dejando que el viento me empujara hacia adelante.

Travel Journeys es una serie de viajes de la BBC que explora los viajes internos de transformación y crecimiento de los viajeros a medida que experimentan el mundo.

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